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A Batalha do Rio da Prata

A Batalha do Rio da Prata

A Batalha do River Plate ocorreu em 13 de dezembro de 1939. A batalha no Atlântico Sul foi a primeira grande batalha naval da Segunda Guerra Mundial. Os navios da Divisão Sul-Americana da Marinha Real assumiram o poder do alemão Graf Spee, que estava atacando com sucesso os navios mercantes no Atlântico Sul.

A tripulação do Graf Spee observa como outra vítima afunda

A divisão naval sul-americana da Grã-Bretanha era composta por quatro cruzadores. No sábado, 2 de dezembro de 1939, o HMS Ajax, comandada pelo capitão Woodhouse, estava em Port Stanley, nas Ilhas Malvinas. Também em Port Stanley estava o HMS Exeter, comandada pelo capitão Bell. Dois outros navios da Divisão Sul-Americana - HMS Cumberland, comandada pelo capitão Fallowfield, e HMNZS Aquiles, comandada pelo capitão Parry. O comandante da divisão sul-americana era o comodoro Harwood.

Harwood sabia que o Graf Spee estava no Atlântico Sul em algum lugar, mas ele não recebia informações desde 15 de novembro sobre sua posição exata. Harwood chegou a duas conclusões:

  • O Graf Spee ficaria tentado a atacar o transporte marítimo usando a rota da Argentina / Brasil para a Grã-Bretanha
  • O 25º aniversário da derrota alemã na Batalha das Ilhas Malvinas seria uma data apropriada para o Graf Spee se vingar atacando a Divisão Sul-Americana Britânica.

Havia três países neutros na América do Sul que permitiam aos navios usar suas instalações portuárias - Argentina, Brasil e Uruguai. De acordo com o direito internacional, um navio da marinha só podia usar um porto a cada três meses. No entanto, Harwood havia construído vários contatos em cada país e essa "lei" recebeu uma interpretação liberal de ambas as partes.

Em 2 de dezembro de 1939, Harwood recebeu uma mensagem de que um navio mercante, o 'Dórico Estrelafoi atacado por uma grande embarcação alemã perto de Santa Helena. No dia seguinte, Harwood foi informado de que outro navio, o 'Tairoa', também havia sido atacada 170 milhas a sudoeste de onde o'Estrela dóricafoi atacado. Harwood supôs que fosse o 'Graf Spee'. Ao usar a distância percorrida por mais de 24 horas, Harwood calculou onde esse navio da marinha alemã poderia estar. Ele trabalhava a uma velocidade média de 15 nós por hora - na verdade, o Graf Spee navegava a 22 nós; 50% mais rápido do que o estimado pelos britânicos. No entanto, a sorte também ajudou a habilidade de Harwood. A velocidade média do Graf Spee era de 22 nós - mas havia sido reduzida como resultado dos ataques do Graf Spee ao transporte mercante ... para 15 nós, exatamente o que Harwood havia calculado.

Harwood não podia dividir sua força de quatro cruzadores, então decidiu que, dentre suas duas escolhas óbvias, o River Plate na Argentina e o Rio de Janeiro no Brasil, ele colocaria sua força na foz do River Plate e esperaria. Mesmo assim, Harwood teve que assumir que o Graf Spee iria para a América do Sul - e se fosse para as Índias Ocidentais?

No papel, quatro cruzadores britânicos contra um navio de guerra alemão não teriam sido contestados. De fato, o Graf Spee era potencialmente um adversário incrível. O Tratado de Versalhes proibira a Alemanha de fazer o que seria considerado um navio de guerra clássico. Para contornar as restrições de Versalhes, a Alemanha produziu navios de guerra de bolso. O Graf Spee foi comissionado em 1936. O Graf Spee foi rápido o suficiente para superar qualquer navio de guerra, mas também estava armado com armas suficientes para ser um inimigo poderoso. O Graf Spee tinha seis canhões de 11 polegadas, numerosos canhões antiaéreos e seis tubos de torpedo de 21 polegadas em sua popa. Seu alcance era de 30.000 jardas. Ela carregava duas aeronaves Arado que poderiam ser lançadas por catapulta. Seu armamento era superior a qualquer um transportado por um cruzador pesado britânico e sua armadura, de 5,5 polegadas, era suficiente para resistir a projéteis de até 8 polegadas. Seus oito motores a diesel deram 56.000 cavalos de potência e uma velocidade máxima de 26 nós. Os motores também permitiram que o Graf Spee viajasse 20.000 km sem reabastecer - quase o suficiente na metade do mundo.

Na Batalha do River Plate, o Graf Spee seria lançado contra os cruzadores britânicos. Embora mais rápidos que o Graf Spee, todos estavam desarmados. O Exeter tinha seis canhões de 8 polegadas, uma velocidade máxima de 31 nós, mas seu alcance era de 27.000 jardas. O Ajax, visto abaixo, e o Aquiles tinham um alcance menor de 25.000 jardas e estavam equipados com oito canhões de 6 polegadas.

O comandante do Graf Spee, Langsdorff, sabia que ele tinha alcance ao seu lado e que ele poderia efetivamente atacar o inimigo enquanto eles não podiam atacá-lo - desde que o Graf Spee mantivesse distância. A única ameaça em termos de distância era o Exeter - se o Graf Spee tirou o Exeter de qualquer batalha, Langsdorff sabia que estava relativamente livre de problemas. Para Harwood, ele sabia que tinha velocidade ao seu lado e que podia se manter fora do alcance do Graf Spee, mas segui-la, seguindo-a, até que reforços maiores chegassem.

Em 13 de dezembro de 1939, o Graf Spee estava mirando a rota usada por navios mercantes perto do River Plate, na Argentina. Harwood dera ordens ao Ajax, Aquiles e Exeter para envolver o Graf Spee "de uma vez por noite ou dia" se os navios a cruzassem.

Às 05h52, as vistas do Graf Spee viram dois mastros altos no horizonte. Às 06:00, Langsdorff identificou um dos navios vistos como sendo o Exeter. Ele decidiu que os navios que seguiam o Graf Spee estavam protegendo um importante comboio mercante e ele decidiu atacar. Os motores do Graf Spee foram colocados em pé de batalha - o poder deles aumentou bastante. Isso soltou uma nuvem de fumaça preta altamente visível dos funis do Graf Spee e os seguintes cruzadores britânicos puderam ver claramente sua posição. O Graf Spee virou-se para atacar e às 06h17 abriu fogo contra o Exeter. O Exeter foi atingido no meio do navio e o navio sofreu danos. Uma salva do Graf Spee causou muitos danos à casa do leme e matou todos os policiais, com exceção de três. O capitão, Bell, sobreviveu e ele ordenou que as torres restantes disparassem contra o Graf Spee. Uma salva atingiu o Graf Spee perto de suas torres.

O Aquiles e o Ajax também estavam envolvidos nessa batalha, mas haviam ficado longe do Exeter na tentativa de dividir o poder de fogo do Graf Spee. Provou ser uma manobra bem sucedida. Mais projéteis das armas de 11 polegadas do Graf Spee atingiram o Exeter, que continuaram sofrendo danos enormes. No entanto, alguns dos tubos de torpedos de Exeter não estavam danificados e, às 06.31, três torpedos foram disparados contra o Graf Spee a partir de Exeter. Naquele momento, Langsdorff decidiu virar e os três torpedos erraram. Seu ataque ao Exeter continuou e conchas de 11 polegadas atingiram o cruzador. No entanto, a casa das máquinas não foi danificada, mas a eletricidade do navio foi perdida e foi isso que forçou o Exeter a sair da batalha. Bell planejava atacar o Graf Spee, mas ele foi ordenado a sair da batalha por Harwood.

Agora, Aquiles e Ajax começaram a batalha. Eles estavam contra um navio que havia sido atingido, mas sofrera danos mínimos nesse estágio, apesar de Langsdorff ter ficado inconsciente em um ataque. Ambos os navios foram ordenados por Harwood para se aproximarem do Graf Spee "na velocidade máxima". Langsdorff, especialista em torpedo, manteve os dois navios na popa para dar-lhes o menor alvo possível em relação a um ataque de torpedo.

“Meus próprios sentimentos eram de que o inimigo poderia fazer o que quisesse. Ele não mostrou sinais de danos; seu armamento principal estava disparando com precisão; evidentemente, o Exeter estava fora de controle e, portanto, ele tinha apenas dois pequenos cruzadores para impedi-lo de atacar o valioso comércio do River Plate. ”Capitão Parry - comandante dos Aquiles

O que aconteceu a seguir está aberto à interpretação. Langsdorff contornou o Graf Spee para avaliar os danos. Ele então disse ao navegador:

"Temos que entrar no porto, o navio agora não está em condições de navegar pelo Atlântico Norte".

Esta decisão, segundo o oficial de artilharia do Graf Spee, não foi bem recebida. O navio havia sido atingido por dezessete projéteis, mas oficiais subalternos do Graf Spee declararam mais tarde que os danos causados ​​ao navio eram insuficientes para levá-lo a um porto. Nesta fase da batalha, o Graf Spee sofreu 37 mortos e 57 feridos, num total de 1.100. Em comparação, o Exeter estava a um metro da linha d'água e havia perdido 61 homens mortos e só podia usar a bússola de um navio para navegação com ordens gritadas para garantir que essas ordens fossem cumpridas. Harwood ordenou que ela voltasse para as Ilhas Falkland.

Todas as indicações apontavam para o Graf Spee em direção ao rio da Prata e Montevidéu. De fato, o relatório de ação do navio afirma claramente que foi o oficial de navegação que recomendou Montevidéu. Langsdorff enviou um telegrama para Berlim, dizendo:

“A inspeção dos acertos diretos revela que todas as galés, exceto a galera do almirante, foram gravemente danificadas. A entrada de água na loja de farinha põe em risco o suprimento de pão, enquanto um golpe direto no projétil torna o navio indeciso para o Atlântico Norte no inverno ... como o navio não pode ser tornado em condições de navegar pelo avanço para a terra natal com meios a bordo, decidiu ir para o rio Prato em risco de ser fechado lá.

Se o Graf Spee foi tão danificado está em dúvida. O navio havia sido atingido por dezessete projéteis, mas um oficial de artilharia registrou que três deles atingiram a armadura e que os outros atingiram o navio "sem causar danos". As autoridades do Uruguai, ao inspecionarem o Graf Spee quando este chegou ao rio da Prata, comentaram que o maior golpe foi de seis por seis pés, mas estava bem acima da linha de água - assim como todos os danos ao navio.

O Graf Spee foi feito para o River Plate - o estuário do Plate é uma baía enorme, de 160 quilômetros de diâmetro. Os dois cruzadores restantes, Ajax e Aquiles, patrulhavam o estuário para garantir que o Graf Spee não pudesse voltar ao Atlântico sob a cobertura da escuridão. Mais tarde, as equipes chamaram isso de 'vigia da morte'.

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