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RAF Gravesend

RAF Gravesend

A base aérea de Gravesend havia se desenvolvido antes da Segunda Guerra Mundial como um aeroporto subsidiário para Croydon. Comprado pela Airports Ltd, o aeroporto provou ser um passivo financeiro e parece que foi o medo de uma guerra se aproximando que salvou a base aérea de Gravesend quando o Ministério da Aeronave comprou o aeroporto e o usou como centro de treinamento com o treinamento fornecido pelos aeroportos Ltd. No final de setembro de 1937, Gravesend tornou-se uma escola de treinamento para a RAF e o Fleet Air Arm. No entanto, dois anos na base foram requisitados pelos militares e se tornaram um campo de aviação satélite para Biggin Hill. Gravesend estava sob o comando do Comando de Caça Nº 11 do Grupo.

O primeiro esquadrão a usar a RAF Gravesend foi o nº 32 - um esquadrão de furacões baseado em Biggin Hill. Grandes obras de construção em Biggin Hill significavam que 32 necessitavam de uma base temporária e Gravesend se encaixava perfeitamente. Durante a evacuação de Dunquerque, os Spitfires do Esquadrão No 610 se juntaram a eles.

Em julho de 1940, o Bristol Blenheims chegou a Gravesend durante o mês. Eles estavam equipados para serem lutadores noturnos.

Durante a Batalha da Grã-Bretanha, foram os furacões do esquadrão nº 501 que usaram principalmente Gravesend. Hawkinge foi usado como base avançada para esses furacões e muitos decolaram ao amanhecer para Hawkinge aguardar a chegada prevista da Luftwaffe de Folkestone e Dover. Embora o tempo de vôo de Gravesend a Hawkinge tenha sido relativamente pequeno, qualquer tempo perdido para a Luftwaffe foi considerado vital - daí a base preventiva para a frente, fora de Dover. Os comboios do Canal e o próprio Dover eram alvos comuns e ambos precisavam de tanta ajuda quanto o Comando de Caça pudesse lhes dar.

O número 501 causou inúmeras mortes durante a Batalha da Grã-Bretanha, mas também sofreu um grande número de baixas. 501 foi transferido para Kenley e substituído pelos Spitfires of No 66 Squadron.

No final da Batalha da Grã-Bretanha, Gravesend havia provado seu valor e era visto como sendo menos um satélite para Biggin Hill e mais como uma base aérea para o Comando de Caças. A construção na base aumentou muito seu tamanho. Quatorze pilotos que voavam de Gravesend haviam sido mortos durante a batalha.

Boulton Paul Defiants do Esquadrão No 264 foram transferidos para Gravesend para atuar como combatentes noturnos durante o Blitz.

Após a Batalha da Grã-Bretanha, os esquadrões Hurricane e Spitfire baseados em Gravesend participaram de ataques ofensivos a posições alemãs no norte da França. Eles também foram usados ​​para escoltar bombardeiros aliados em ataques à Alemanha.

Brevemente no verão de 1942, dois esquadrões da Eagle foram baseados em Gravesend. Estes eram esquadrões da RAF pilotados por pilotos americanos.

Em 1943, uma extensão das pistas foi concluída. Isso permitiu que aviões mais poderosos usassem Gravesend, incluindo o Hawker Typhoon e o Mustang.

Na preparação para o Dia D, os mosquitos também usavam Gravesend.

Com o Dia D um sucesso, todos os sinais eram de que Gravesend seria rebaixado. Seu oficial comandante era capitão de grupo, mas depois do dia D era líder de esquadrão. Ironicamente, era uma arma alemã que sinalizou o fim de Gravesend como uma base da RAF. Os foguetes V1, direcionados a Londres, frequentemente ficavam aquém da capital. Logo ficou claro que a base aérea de Gravesend estava perto o suficiente na trajetória de vôo do V1 e qualquer um que falhasse poderia cair na base. Balões foram usados ​​para proteger a base aérea, mas logo foi colocada em Cuidados e Manutenção.

Base aérea de Gravesend formalmente fechada em junho de 1956

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