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RAF Kenley

RAF Kenley

A base de combatentes da RAF em Kenley, Surrey, desempenhou um papel vital na Batalha da Grã-Bretanha. A RAF Kenley não estava tão longe ao sul de Londres no tempo de voo, e a defesa da cidade era a principal tarefa dos pilotos que estavam baseados em Kenley. Como em muitas outras bases do Comando de Caça espalhadas pelo sudeste da Inglaterra, a RAF Kenley foi atacada pela Luftwaffe.

A RAF Kenley foi construída durante a Primeira Guerra Mundial quando, sob a Lei de Defesa do Reino, um terreno que servia de campo de golfe foi requisitado pelo Departamento de Guerra e se transformou em uma base aérea de pleno direito que servia o Corpo Voador Real.

As terras de Kenley nunca foram devolvidas ao seu uso anterior e, durante as décadas de 1920 e 1930, serviram como base da RAF. Um de seus pilotos mais famosos antes da Segunda Guerra Mundial foi Douglas Bader, que voou Gloucester Gamecocks da base.

Quando a guerra se aproximou em setembro de 1939, a RAF Kenley entrou em pé de guerra. A pista foi alongada e melhorada para acomodar os novos aviões de combate que o Comando de Caça estava sendo fornecido. Em termos de decolagem, um furacão Mark I Hawker provou ser insuficiente para o comprimento da pista original e, para compensar isso, a pista foi prolongada. No entanto, na época da Batalha da Grã-Bretanha, o furacão possuía muito mais potência do motor e o comprimento da pista de Kenley era mais do que suficiente.

Unidades do exército defendiam Kenley e, na época da Batalha da Grã-Bretanha, Kenley possuía seu próprio suprimento de 35.000 galões de combustível de aviação, 8.000 galões de gasolina, 2.500 galões de petróleo e 1,25 milhão de cartuchos de munição. Quatro canhões Bofors protegiam a base.

O esquadrão mais associado a Kenley era o 615. Ajudara a proteger os soldados evacuados em Dunquerque. No entanto, logo ficou claro após essa retirada que a Grã-Bretanha enfrentava o perigo de ser atacada. Como Churchill disse: “A Batalha da Grã-Bretanha está prestes a começar.” Para um ataque marítimo na costa sul da Inglaterra, a máquina de guerra alemã precisava dominar completamente o ar. Portanto, o Comando de Caça teve que ser assumido.

Kenley tornou-se a sede do setor do Grupo No. 11, Comando de Caças. Com base a apenas alguns quilômetros ao sul de Croydon, muitos pilotos estrangeiros estariam familiarizados com a localização de Kenley, pois não estava muito longe do percurso necessário para pousar no aeroporto de Croydon - então o principal aeroporto da cidade.

Era de se esperar que Kenley fosse um alvo para os bombardeiros da Luftwaffe. O pior ataque contra a base ocorreu em 18 de agostoº 1940. O ataque começou às 13h15 e resultou em quatro furacões Hawker e um Blenheim sendo destruídos com quatro outras aeronaves danificadas. Nove pessoas na base foram mortas e dez ficaram feridas. Três hangares foram destruídos e a base ficou sem sistema de comunicação por horas. A pista foi danificada, mas as crateras foram rapidamente preenchidas. A RAF Kenley estava pronta para a ação poucas horas após o término do ataque - exceto por um problema flagrante. O ataque identificou como Kenley estava vulnerável a ter seu sistema de comunicação destruído - e o mesmo aconteceu com outras bases do Comando de Caça. Sem contato com Bentley Prior, sede do Comando de Caças, a RAF Kenley estava efetivamente cega para o que acontecia no sudeste da Inglaterra. Para corrigir isso e garantir que nunca houvesse reincidência, um novo centro de comunicações foi encontrado longe da base em um açougue vazio na vila de Kenley, onde se supunha que estaria a salvo de ataques.

Após o fim da Batalha da Grã-Bretanha, Kenley forneceu apoio de caça aos bombardeiros que se dirigiam para a Europa ocupada. No entanto, o papel da escolta era limitado em termos de alcance, devido à quantidade de combustível que cada lutador carregava. À medida que os Aliados se tornaram mais ofensivos em termos de capacidade, o papel de comando de Kenley foi alterado. A RAF Biggin Hill assumiu o comando do Grupo 11.

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