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Operação Catapulta

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Operação Catapulta foi o nome dado ao ataque da Grã-Bretanha à frota naval da França em julho de 1940. A Operação Catapulta foi uma tentativa de garantir que os alemães não pusessem as mãos nos seis navios de guerra e nos dois cruzadores que os franceses tinham em sua frota. .

O ataque alemão à França foi surpreendentemente bem-sucedido na primavera de 1940. Depois de Dunquerque, os franceses deixaram claro que estavam dispostos a ouvir os termos de rendição dos alemães. A Grã-Bretanha deu seu apoio a isso, mas com uma condição - que a frota francesa tivesse que navegar para portos britânicos.

Se a Grã-Bretanha lutava sozinha com a Alemanha, ela precisava explorar ao máximo sua supremacia naval. A queda da França daria à Alemanha o uso dos portos franceses e do Atlântico francês que, pela própria natureza de suas posições geográficas, ameaçavam a Marinha Real. Se a Alemanha tivesse sucesso no mar Mediterrâneo ocidental - especialmente porque sua aliada Itália entrou em guerra em 10 de junho -, a supremacia naval britânica no Mediterrâneo como um todo seria ameaçada. Portanto, a Grã-Bretanha teve que fazer todo o possível para reduzir esse impacto. Temendo que os alemães assumissem o controle e depois usassem a Marinha Francesa, a Grã-Bretanha solicitou que viajasse para a Grã-Bretanha antes da rendição francesa. A Grã-Bretanha também temia a aquisição alemã de suas bases navais em Dakar e Mers el Kébir, que poderiam ter sido usadas para atacar comboios aliados que percorriam a costa africana até o Extremo Oriente.

“Desde que a frota francesa embarque imediatamente para os portos britânicos, aguardando negociações, o governo de Sua Majestade dá seu total consentimento a uma investigação do governo francês para determinar os termos de um armistício para a França.”W Churchill

Muitos dos navios da Marinha Francesa eram de design moderno, mas careciam de radar e sonar modernos. O almirante da frota Darlan havia feito muito para melhorar a eficiência e a disciplina encontradas na marinha. A marinha teve seu papel na evacuação de Dunquerque e, quando o exército alemão marchou para o oeste, a marinha francesa navegou para suas bases africanas. Vários navios mais antigos haviam navegado para Plymouth e Portsmouth (dois navios de guerra antigos, três submarinos e oito destróieres), mas dois cruzadores de batalha modernos, seis destróieres, dois navios de guerra mais antigos e um porta-aviões ancorado em Mers el Kébir, perto de Oran, na Argélia. Seis cruzadores foram baseados em Argel e vários navios foram baseados em Alexandria, no Egito, onde apoiavam a frota do Mediterrâneo oriental do almirante Cunningham. O novo navio de guerra 'Richelieu' partiu de Brest para Dakar.

Darlan disse aos britânicos que a frota francesa nunca cairia nas mãos dos alemães. Quando os franceses foram apresentados aos termos de rendição dos alemães, eles incluíram a instrução de que todos os navios de guerra franceses retornariam aos portos da França, onde seriam desarmados. Os termos alemães afirmavam que os alemães não usariam os navios franceses para seus próprios fins, com exceção dos barcos costeiros que seriam usados ​​para varrer minas.

O embaixador britânico em Bordeaux, Sir Ronald Campbell, comunicou esses termos a Londres. Churchill foi ao rádio castigar os franceses por aceitarem os termos alemães. No entanto, no meio de sua raiva, Churchill não foi informado de uma concessão de última hora feita pelos alemães em 22 de junho. Pétain insistiu que o desarmamento dos navios de guerra deveria acontecer nos portos franceses da África - não na França. Os alemães concordaram com isso. Em 23 de junho, Campbell e sua equipe partiram de Bordeaux para a Grã-Bretanha e ele nunca conheceu essa concessão. Depois disso, a comunicação entre o governo de Churchill e os franceses tornou-se irregular na melhor das hipóteses. O acordo formal com os termos da rendição ocorreu em 30 de junho em Wiesbaden.

A falta de comunicação entre britânicos e franceses teria conseqüências terríveis. Já em 20 de junho, Darlan enviou uma ordem codificada aos capitães dos navios de guerra baseados nos portos franceses da África - não entregue seus navios intactos aos alemães. Em 24 de junho, ele repetiu esse pedido com instruções específicas para fazer os preparativos para afundar os navios, se parecesse provável que eles seriam capturados. Os britânicos desconheciam essa instrução e, em 27 de junho, o governo britânico tomou a decisão de que os navios franceses não podiam cair nas mãos dos alemães e que a Marinha Real garantiria que isso não acontecesse.

Em 28 de junho, a Força H foi criada sob o comando do vice-almirante James Somerville. O carro-chefe da Força H era o 'HMS Hood'; os navios de guerra 'Resolution' e 'Valiant' e o transportador 'Ark Royal' com onze destróieres formaram essa força. Era para ser baseado em Gibraltar.

Em 1º de julho, Somerville recebeu sua primeira ordem como comandante da Força H - "para garantir a transferência, rendição ou destruição" dos navios de guerra franceses no norte da África. Em 3 de julho, a Força H chegou a Mers el Kébir e o comandante dos navios franceses, Almirante Gensoul, recebeu quatro opções:

1) Junte-se à frota britânica e continue a combater os alemães

2) Ser escoltado para as Índias Ocidentais ou para um porto britânico

3) Desarmaram os navios em Oran sob a supervisão dos britânicos

4) Afunde os navios onde estavam abrigados.

Se o almirante Gensoul se recusasse a aceitar qualquer uma dessas opções, Somerville usaria a força para destruir os navios. No entanto, muitos oficiais superiores da Força H desconfiavam de usar a força contra uma marinha que até pouco tempo lutava ao seu lado. Expressaram suas reservas a Somerville que, impressionado com seus argumentos e posição, encaminhou essas informações ao Almirantado. Ele recebeu uma resposta dizendo que o governo esperava que os navios franceses fossem destruídos e que essa era sua "firme intenção".

Conversas tensas ocorreram entre franceses e britânicos. Gensoul se recusou a encontrar o oficial da Marinha britânico - capitão Holland - em sua capitânia 'Dunkerque'. No entanto, a Holanda foi informada de que os franceses não iniciariam nenhuma ação, mas a força seria recebida com força se a Marinha Real começasse a atacar a frota de Gensoul. As questões ficaram mais tensas quando os britânicos minaram a entrada do porto em Mers el Kébir usando aviões da 'Ark Royal'. Gensoul manteve contato com Darlan durante este impasse. No entanto, os registros mostram que Gensoul apenas contou a Darlan sobre um dos ultimatos britânicos - que a frota seria destruída em seis horas - as outras opções nunca foram transmitidas a Darlan. Em resposta a esta mensagem, Darlan ordenou que todos os outros navios franceses no Mediterrâneo fossem a Mers el Kébir para ajudar Gensoul. O Almirantado pegou essa mensagem e a transmitiu a Somerville - que ele poderia em breve esperar muito mais navios de guerra franceses na área em torno de Oran. Isso efetivamente forçou a mão de Somerville.

Às 18 horas do dia 3 de julho, os britânicos abriram fogo. Os navios da Marinha Real estavam em mar aberto e podiam manobrar-se em uma posição perfeita de tiro. Os franceses não podiam fazer isso como estavam no espaço confinado de um porto. O primeiro navio a afundar foi o encouraçado 'Bretagne'. Uma bala explodiu sua munição e, em segundos, o navio emborcou. 977 homens foram perdidos. O 'Dunkerque' também foi atingido e os danos à sua sala de aquecimento tiraram seu poder, de modo que ela teve que ancorar no porto. A 'Provence' também foi atingida e foi encalhada por seu capitão para impedir que o navio afundasse com a subsequente perda de vidas. O destruidor 'Mogador' também foi atingido com a perda de 37 homens. Na confusão e disfarçado pela fumaça extensa, o navio de guerra 'Strasbourg' conseguiu deixar Mers el Kébir e de alguma forma evitou as minas na entrada do porto.

Após um bombardeio de treze minutos, Somerville ordenou o fim do tiroteio. O 'Estrasburgo' conseguiu o Toulon. A força H voltou para Gibraltar. Em 4 de julho, os aviões do 'Ark Royal' receberam ordem de retornar a Mers el Kébir e finalizar o 'Dunkerque', pois acreditava-se que o navio havia sofrido apenas pequenos danos. O ataque levou à morte de 150 homens e colocou o 'Dunkerque' fora de ação por um ano.

Um ataque do porta-aviões 'Hermes' ao 'Richelieu' em Dakar danificou o novo navio de guerra, mas nunca o deixou completamente fora de ação.

As delicadas negociações em Alexandria levaram a um acordo não-violento pelo qual os franceses desarmaram seus navios e os abasteceram depois que Cunningham deu sua palavra de que nenhuma força seria usada contra homens que haviam trabalhado tão bem com a frota britânica sob seu comando no leste Mediterrâneo.

Em Plymouth e Portsmouth, marinheiros britânicos armados tomaram conta dos navios franceses que ali estavam ancorados. Na luta pelo controle do submarino 'Surcouf', um oficial francês foi morto e dois oficiais britânicos foram feridos. As tripulações francesas foram internadas na Ilha de Man ou em um acampamento perto de Liverpool.

A 'Operação Catapulta' foi um sucesso? Vários grandes navios de guerra franceses foram destruídos e não caíram nas mãos dos alemães. Se eles teriam inclinado a balança naval para o lado dos alemães nunca será conhecido como quando os alemães entraram no porto de Toulon, onde estavam os navios de guerra franceses sobreviventes, os franceses os afundaram.

O grande dano causado foi às relações francesas / britânicas. No final de maio de 1940, as marinhas francesa e britânica haviam sido camaradas de armas durante Dunquerque. Apenas algumas semanas depois, mais de mil marinheiros franceses que serviram em Dunquerque foram mortos durante a Operação Catapulta. Muitos na França acharam isso difícil de aceitar ou aceitar e argumenta-se que isso incentivou alguns franceses a colaborar com os alemães, embora as evidências para isso sejam difíceis de reunir. A internação de marinheiros que navegaram para Britian a pedido do governo britânico foi outra fonte de grande raiva. Para outros, mostrou que os britânicos seriam resolutos e insensíveis em sua tentativa de impedir os militares alemães de rolar sobre toda a Europa Ocidental e que a "Operação Catapulta" era apenas uma parte dessa abordagem resoluta.