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Ruínas de Monte Cassino, 1944

Ruínas de Monte Cassino, 1944

Ruínas de Monte Cassino, 1944

Foto da coleção de Dennis Burt

Legenda original: Monastério do Casino de 1944 ou o que resta dele

Copyright Gary Burt 2013

Muito obrigado a Gary por nos fornecer essas fotos da coleção de seu pai.


A batalha brutal de Monte Cassino e # 038 a quebra da linha Gustav

O principal acessório dessas defesas quase intransponíveis para as quais o general Sir Harold Alexander, comandante-em-chefe dos Exércitos Aliados na Itália, direcionou o grosso de suas tropas estava em Monte Cassino. No topo de uma montanha incrivelmente íngreme, centenas de metros acima da cidade de Cassino e dominando as entradas para os vales Liri e Rapido, fica a abadia de Monte Cassino, fundada em 526 DC.

Essa posição, e as inúmeras outras posições alemãs escavadas no topo da colina ao seu redor, tiveram que ser tomadas. Para o Nordeste, embora os britânicos tivessem rompido a linha Gustav na cidade costeira de Ortona, o mau tempo de inverno, terreno acidentado e mais defesas alemãs fizeram com que o avanço daquela direção para Roma fosse abandonado. Embora a Highway 7 subisse pela costa oeste direto para Roma, ela passava pelos Pântanos Pontinos, que os alemães inundaram.

A única estrada que restava para chegar a Roma era a Rodovia 6, que passava direto pelo Vale do Liri e era um dos pontos mais forte e estrategicamente defendidos da Europa.

A missão de Alexander era atrair o máximo possível das forças da Alemanha para esta área da linha Gustav, em preparação para o enorme ataque que estava sendo preparado para a Normandia no Dia D. Embora tenha custado a vida de mais de 55.000 soldados, a estratégia funcionou. O atrito das tropas alemãs ao longo dos meses de combate fez com que o marechal de campo Albert Kesselring, comandante-em-chefe alemão na Itália, enviasse continuamente mais tropas para reforçar as posições, perdendo 20.000 ao final da longa batalha.

A batalha de Monte Cassino aconteceu em quatro fases principais, os Aliados finalmente invadindo o vale Liri, as montanhas e colinas ao seu redor e a antiga abadia. Durou de 17 de janeiro até 18 de maio. Roma foi capturada menos de um mês depois, apenas dois dias antes do Dia D.

Linhas defensivas alemãs no sul da Itália que foram todas tomadas pelas Forças Aliadas entre setembro de 1943 e maio de 1944. Cassino pode ser visto na extremidade sul da linha Gustav (desenhada em vermelho). Por Stephen Kirrage & # 8211 CC BY-SA 3.0

Curiosamente, embora a batalha tivesse o nome da abadia e a abadia estivesse bem posicionada para ver quase qualquer avanço dos Aliados e construída forte o suficiente para repelir o mesmo, Kesselring não havia posicionado nenhuma tropa ali. Ele fez isso pela mesma razão que colocou as linhas defensivas ao norte e ao sul de Roma, mas não desejou batalhar na cidade. Ele estava muito apegado à ideia de preservar a antiguidade e não achava que o antigo mosteiro deveria fazer parte da luta.

Por quase todo o ano de 1944, antes do desembarque do Dia D em 6 de junho, a força Aliada subindo o lado ocidental da península italiana lutou para quebrar a posição alemã mantida na linha de Gustav. Esta linha era uma série extremamente bem preparada de pontos defensivos que iam do Mar Tirreno ao Mar Adriático, no alcance sul das montanhas centrais da Itália & # 8217s.

Dois oficiais alemães, o capitão Maximilian Becker e o tenente-coronel Julius Schlegel, em novembro de 1943, propuseram e providenciaram a remoção de preciosos manuscritos, artefatos e arte do mosteiro. Demorou três semanas e mais de 100 cargas de caminhão, mas, trabalhando com o Vaticano, eles conseguiram remover todos os antigos tesouros de maneira perigosa, movendo a maioria deles para o Vaticano e o Castelo Sant & # 8217Angelo, também administrado pela Igreja Católica Romana.

Um tanque Sherman incapacitado fora de Cassino com o terreno montanhoso assustador mantido pelo Exército Alemão como pano de fundo.

Apesar de não haver posição alemã na abadia (eles estavam entrincheirados na encosta diretamente ao redor dela), muitos oficiais aliados estavam convencidos de que deviam estar lá, devido aos ataques de artilharia altamente precisos dos alemães. Afinal, a abadia oferecia a vista perfeita e a fortaleza de toda a área.

Após a desastrosa primeira batalha, tentando tomar terreno dos alemães & # 8217s no terreno acidentado e na cidade abaixo, a 34ª Divisão do II Corpo de exército dos EUA sozinha perdendo 2.200 homens (80% de seus camaradas), a decisão foi tomada para destruir a abadia. Em 15 de fevereiro de 1944, 142 bombardeiros pesados ​​Boeing B-17 Flying Fortress e 47 bombardeiros médios norte-americanos B-25 Mitchell e 40 Martin B-26 Marauder lançaram 1.150 toneladas de explosivos e reduziram a abadia a escombros.

As únicas pessoas no mosteiro na época dos bombardeios eram monges e cidadãos italianos em busca de refúgio. Duzentas e trinta pessoas foram mortas e o Vaticano ficou indignado.

Um bombardeio de B-17 na Abadia de Monte Cassino, 15 de fevereiro de 1944

Além disso, com a preservação da antiguidade do local já fora de questão, as tropas alemãs ocuparam as ruínas e fizeram uma posição, ainda mais, formidável.

Grande parte dessa luta muito longa pode ser resumida por uma série de empurrões aliados sendo interrompidos, virados, recuados ou interrompidos pelo enorme obstáculo que eram as posições alemãs em terreno tão acidentado e facilmente defendido e em condições de inverno e primavera chuvosa. Na verdade, foi realmente apenas martelando as divisões alemãs, repetidamente, sacrificando dezenas de milhares de soldados que os Aliados conseguiram romper. Isso, finalmente, aconteceu quando eles acumularam suas forças de ataque por várias semanas, sem serem detectados, surpreendendo os alemães com uma força muito mais massiva do que esperavam.

Toda a batalha de meses de duração foi um esforço monumental. A força aliada era composta por tropas dos EUA, Canadá, Grã-Bretanha, Nova Zelândia, Austrália, Marrocos, África do Sul, Polônia, Itália, Índia, Nepal e outros. Todos sofreram grandes perdas. Muitas dessas nações, assim como a Alemanha, têm cemitérios e memoriais aos caídos ao redor de Monte Cassino.

Um soldado polonês tocando clarim na vitória após tomar Monte Cassino.

As tropas polonesas foram as primeiras a tomar a abadia de Monte Cassino em 18 de maio. Os alemães, com suas linhas de suprimento ameaçadas quando o vale Liri foi invadido, recuaram sob o manto da escuridão na noite anterior.

O vale foi tomado em grande parte devido ao esforço das tropas marroquinas do Corpo Expedicionário Francês. Eles eram chamados de Goumiers e especializados em guerra de montanha. Em 14 de maio, eles viajaram por áreas no lado oeste do vale Liri que os alemães haviam deixado sem defesa porque achavam que era impossível passar por elas. Eles ajudaram o XIII Corpo de exército britânico lutando no vale Liri abaixo e flanquearam a posição alemã.

Tropas alemãs capturadas pelos neozelandeses em Cassino sendo mantidas ao lado de um tanque Sherman. Por Bundesarchiv & # 8211 CC BY-SA 3.0 de

Tragicamente, essas mesmas tropas, depois de romperem a linha alemã naquele dia de maio, moveram-se pelo interior da Itália matando e estuprando cidadãos. Relatos desses eventos horríveis afirmam que 800 homens foram mortos defendendo suas famílias e vizinhos e mais de 7.000 mulheres, e crianças foram estupradas.

Na verdade, o único indicador de uma vitória nesta batalha foi que a linha Gustav caiu. Na batalha de Monte Cassino e na luta subsequente por Roma nas semanas seguintes, os Aliados perderam mais de 100.000 homens. Kesselring sabia desde o início da invasão aliada da Itália que sua luta seria, na melhor das hipóteses, uma retirada lenta e agonizante. Ao final da campanha italiana, os alemães perderam quase 250.000 soldados mortos, desaparecidos ou capturados e os Aliados tiveram bem mais de 330.000 baixas.


História da guerra

Ao pé da ainda visível Abadia de Montecassino reconstruída na Itália, sob as bandeiras dos países deste mundo, há cemitérios seguidos por cemitérios. Ao pé da ainda visível Abadia de Montecassino reconstruída na Itália, sob as bandeiras dos países deste mundo, há cemitérios seguidos por cemitérios. Mais de 16.000 soldados da Primeira Guerra Mundial e mais de 107.000 da Segunda Guerra Mundial de um total de 32 nações estão enterrados aqui. Na luta um contra o outro cruelmente suas vidas foram roubadas, agora na morte eles estão calmamente unidos e juntos alertam sobre os sustos das guerras. Os mais de 24.000 túmulos apenas para soldados alemães estabelecidos cemitério na paisagem rochosa ao pé da Abadia, nos permitem apenas suspeitar hoje que comandou a loucura de guerra lá uma vez declarada. Aqui, na chamada Gustav-Line na Itália, tropas aliadas e alemãs travaram a maior batalha popular da Segunda Guerra Mundial. Cerca de 50.000 soldados alemães sob o fogo de 1.600 armas deveriam impedir a passagem de mais de 200.000 combatentes aliados. A abadia beneditina mais velha de world & acutes foi completamente destruída e posta em cinzas pelo ataque a bomba mais pesado em um único edifício devido ao fato de que se pensou que os soldados alemães teriam se barricado lá. Além disso, o Casino da cidade e outras aldeias e cidades vizinhas foram completamente destruídas no decorrer das lutas.

Segunda Guerra Mundial, a batalha de Monte Cassino: No final de 1943, o avanço aliado na Itália parou na "Linha Gustav" que foi traçada pelas forças armadas alemãs transversalmente por todo o país. A posição de defesa foi mais desenvolvida no oeste da Itália para evitar a aventura das Forças Aliadas através do Vale Liri até Roma. O Monte Cassino representou um componente central no conceito de defesa alemão, que está acima de 520 metros sobre a cidade de Cassino. Uma abadia beneditina, construída no ano 529, estava em seu topo. Em 17 de janeiro de 1944 começaram os ataques frontais malsucedidos das tropas aliadas contra posições fortemente asseguradas pelos alemães ao redor da cidade de Cassino. Os assaltos e lutas sombrias em valas não causaram apenas inúmeras vítimas no lado dos defensores, mas também no lado dos agressores e agudos. Durante a anacrusis do segundo escalão da segunda divisão New Zealand & acutes, seu comandante geral Bernard Freyberg (1889-1963) ordenou, portanto, o bombardeio massivo das posições de defesa e da Abadia. Por trás de suas paredes, ele suspeitou de uma estação de rádio e iluminação alemã. Em consideração ao significado histórico deste monumento cultural, o Comandante Supremo Alemão na Itália, Albert Kesselring, ao contrário de Freyberg em dezembro de 1943, havia expressamente proibido envolver a Abadia nas posições de defesa. Para os soldados das Forças Armadas, era proibido entrar em um circuito de armadilhas definido ao redor do prédio. Em 15 de fevereiro de 1944, enquanto 229 bombardeiros americanos atacaram apenas monges e refugiados, principalmente mulheres e crianças, estavam nos cofres do porão da Abadia, que foi destruída por 500 toneladas de explosivos e bombas incendiárias até as paredes da fundação. Apenas a cripta do início da Idade Média permaneceu intacta. Logo após o bombardeio, as tropas alemãs incluíram as ruínas da Abadia em suas posições de defesa, que permaneceram inexpugnáveis ​​para os agressores também nos meses seguintes. Apenas uma retirada das forças armadas em direção ao norte, comandada por Kesselring em 17 de maio devido à precária situação militar na Itália, permitiu que associações de exilados poloneses assumissem o controle da Abadia um dia depois.

Contexto: Duas semanas após a conclusão do desembarque aliado na Sicília, em 3 de setembro, pela primeira vez, duas divisões britânicas cruzaram o continente italiano no chamado & ldquoBoot Top & rdquo da Calábria. As principais forças aliadas desembarcaram em Salerno, no sul de Nápoles, seis dias depois. Até o início de outubro de 1943, ambas as cidades só puderam ser capturadas com perdas consideráveis. Após a queda de Benito Mussolini & acutes em 25 de julho de 1943 e após o cessar-fogo concluído em 3 de setembro entre as Forças Aliadas e o novo governo italiano sob Pietro Badoglio (1871-1956), as forças armadas tiveram que resistir aos ataques anglo-americanos sem o apoio do antigo parceiro do eixo. A 10ª legião alemã sob o comando do general Heinrich von Vietinghoff (1887-1952), retirada às pressas da frente leste, conseguiu ao norte de Nápoles a construção de uma linha de frente coerente em todo o continente italiano. A chamada "Posição Gustav" estendia-se por paisagens montanhosas intransponíveis. Nos meses seguintes, essa posição foi ampliada do estuário Garigliano no mar Tirreno até o estuário Sangro no Adriático. Assim, uma rápida aventura das Forças Aliadas para o norte era impossível. As lutas foram interrompidas no inverno de 1943/44 em períodos de guerra estáticos, enquanto a batalha de Monte Cassino era intensamente violenta combinada com grandes perdas para ambos os lados.

Somente no final de maio de 1944, as Forças Aliadas conseguiram fazer uma conexão com suas cabeças de ponte, que haviam sido erguidas em 22 de janeiro de 1944 atrás da frente alemã em Anzio, no sul de Roma. Por causa da retirada de suas tropas, ordenada pelo Comandante Supremo Alemão na Itália, Albert Kesselring, da "Posição Gustav" na direção norte, no dia 4 de junho, as unidades aliadas puderam marchar sem luta e sob o júbilo da população para Roma, que foi evacuada pelas forças armadas. Nas semanas seguintes, o Grupo C do Exército Alemão foi retirado para trás da Posição Apennin de 320 quilômetros ("Linha Verde"), que estava localizada entre La Spezia e Apennin até o leste italiano de Rimini. Ataques pesados ​​do 5º Exército dos EUA e do 8º Exército britânico na posição de defesa tiveram que ser interrompidos sem qualquer resultado em outubro de 1944 devido à forte chuva. Como resultado do inverno incomum de 1944/45, a frente italiana se solidificou até meados de abril de 1945. Após a invasão da Normandia, ela se tornou para ambas as partes apenas um teatro de guerra ao lado.

Ataques maciços a bomba contra entregas de suprimentos alemães no Brenner e nas Forças Aliadas e grande ofensiva aguda começando em 15 de abril de 1945 contra a "Linha Verde" fizeram o comando alemão na Itália perceber que a situação se tornou desesperadora para o Grupo de Exércitos C. Em 29 de abril de 1945 Kesselring e seu sucessor, Vietinghoff, capitularam com as unidades das forças armadas que lutaram na Itália - desobedecendo a uma ordem explícita de Adolf Hitler. (Como)


O Mosteiro de Monte Cassino emerge das cinzas da segunda guerra mundial

Por: Jerry Finzi, Grand Voyage Itália.

Monte Cassino, na província de Lazio, está localizada a 130 quilômetros ao sul de Roma, na antiga cidade de Casinum, mas é mais conhecida por sua histórica Abadia Beneditina, que foi o ponto central de uma das batalhas mais sangrentas da Segunda Guerra Mundial. Foi São Bento de Núrsia quem fundou o primeiro mosteiro beneditino por volta de 529.

Após meses de batalha e uma tremenda perda de vidas em 1944, a Abadia sofreu graves danos como resultado do bombardeio das Forças Aliadas. Após décadas de extensa restauração, esta maravilha arquitetônica e marco histórico mais uma vez atrai turistas e peregrinos de todo o mundo. O site foi visitado várias vezes por papas e outros clérigos seniores, incluindo o Papa Bento XVI em maio de 2009.

Essa reconstrução moderna não foi a única vez que Monte Cassino precisou ser reconstruído. Em 884, os sarracenos saquearam e queimaram o local, e o abade Bertharius foi morto durante o ataque. O mosteiro foi posteriormente reconstruído e atingiu o ápice de sua fama no século 11 sob o Abade Desiderius (Abade 1058-1087), que mais tarde se tornou o Papa Victor III.

São Bento fundou um hospital que hoje é considerado o primeiro da nova era na Europa. Monges beneditinos cuidavam dos doentes e feridos lá, de acordo com a Regra de Bento XVI. Bento XVI fundou doze comunidades para monges na vizinha Subiaco e hospitais foram fundados como adjuntos aos mosteiros para oferecer caridade. Logo muitos mosteiros foram fundados em toda a Europa, e em todos os lugares havia hospitais como os de Monte Cassino. Nos séculos 10 e 11, Monte Cassino se tornou o centro cultural, educacional e médico mais famoso da Europa, com uma biblioteca de medicina e outras ciências. Muitos médicos vieram aqui por conhecimento médico e acadêmico.

O local também foi saqueado pelas tropas de Napoleão em 1799. Após a dissolução dos mosteiros italianos em 1866, Monte Cassino se tornou um monumento nacional.

A Destruição da Segunda Guerra Mundial

Curiosamente, durante a Batalha de Monte Cassino na Campanha Italiana da Segunda Guerra Mundial, a abadia em si não foi capturada ou usada pelas tropas alemãs como parte de suas fortificações. Foi Albert Kesselring, o comandante alemão, que queria evitar que o local histórico se tornasse uma vítima da guerra.

Mas a abadia caiu diretamente na Linha Gustav, que se estendia do Tirreno à costa do Adriático no leste, um limite crucial. O próprio Monte Cassino dava para uma rodovia principal no caminho para Roma. Em 15 de fevereiro de 1944, a abadia foi quase completamente destruída em uma série de pesados ​​ataques aéreos liderados por americanos, uma ordem dada pelo Comandante-em-Chefe dos Exércitos Aliados na Itália, General Sir Harold Alexander do exército britânico. A ordem foi baseada em relatos errôneos de tropas, alegando que alemães estavam ocupando o mosteiro. Depois que a abadia foi destruída, foi confirmado que as únicas pessoas mortas foram 230 civis italianos que buscavam refúgio ali. Foi somente depois do bombardeio que suas ruínas foram ocupadas por uma divisão de pára-quedistas alemã, por causa de sua excelente localização.

A abadia foi reconstruída após a guerra, o Papa Paulo VI a reconsagrou em 1964.

O que ver na Abadia de Montecassino hoje

Três cemitérios de guerra foram construídos: o & # 8220Cassino War Cemetery & # 8221, que abriga as vítimas da Comunidade, o cemitério polonês e o cemitério germânico.

A basílica, ricamente decorada com estuque e mosaicos, guarda as relíquias de São Bento e de sua irmã, Santa Escolástica, que sobreviveram aos bombardeios. O museu da abadia exibe arte e artefatos medievais do mosteiro e explica a história do monaquismo.


Frontlines da segunda guerra mundial: Monte Cassino (S1EP2 Ontem, segunda, 21 de junho de 2021)

> Monte Cassino: em janeiro de 1944, milhares de tropas aliadas convergem para Monte Cassino. No topo da encosta quase vertical está uma vasta abadia beneditina que os Aliados acreditam estar sendo usada pelos alemães. Na realidade, seu comandante - um membro leigo da ordem religiosa & # 8211 proibiu seu uso militar. Apesar disso, ao longo dos próximos quatro meses o Mosteiro é reduzido a escombros e a luta leva mais de 200.000 mortos.

Airdate: Seg, 21 de junho de 2021 às 20:00 de Ontem

Primeira Guerra Mundial leva os espectadores ao coração da batalha, para revelar os pontos de viragem críticos em alguns dos confrontos mais decisivos da Segunda Guerra Mundial & # x27, dos campos de morte da Normandia às perigosas montanhas da Itália, ao longo do vasto Oceano Pacífico e na devastada Berlim.

Testemunhos em primeira pessoa convincentes de todos os lados, análises de ponta, demonstrações de localização e narrativas vívidas dissipam os mitos para fornecer novos insights sobre os eventos emocionantes que moldaram o resultado da guerra.


1944: Aliados destroem a abadia de Monte Cassino

Em fevereiro de 1944, as forças aliadas estavam penetrando do sul da Itália em direção a Roma. Os alemães estabeleceram uma linha de defesa chamada Gustav, que passava perto do mosteiro beneditino de Monte Cassino, 130 quilômetros a sudeste de Roma. São Bento de Núrsia fundou o Monte Cassino, um dos mosteiros católicos mais famosos do mundo, no século VI. Os alemães não colocaram posições defensivas dentro do mosteiro, mas tinham, no entanto, ocupado algumas posições nas encostas íngremes a cerca de trezentos metros de distância.

Neste dia, os bombardeiros americanos destruíram o mosteiro, jogando cerca de 1.400 toneladas de bombas sobre ele. Isso foi feito sob a falsa impressão de que os alemães criaram uma fortaleza no mosteiro. Os alemães viram as ruínas resultantes como um abrigo ainda melhor para sua defesa, então eles as apreenderam dois dias após o bombardeio. Os aliados então precisaram de mais três meses completos para ocupar a abadia e finalmente empurrar os alemães para Roma. Após a Segunda Guerra Mundial, a abadia foi restaurada.


Segundo mosteiro

Imagem: São Petronax de Monte Cassino foi um abade beneditino influente, geralmente considerado como & # 8220O Segundo Fundador da Abadia de Monte Cassino & # 8221.

Em 718 CE, a abadia foi reconstruída por um monge italiano Abade Petronax (670-746), que mais tarde viria a ser conhecido como “O Segundo Fundador de Monte Cassino”. Petronax (mais tarde Saint Petronax) trabalhou arduamente para repovoar a abadia, a fim de restaurá-la à sua glória original.

Com o apoio do Papa Gregório II e do Duque Lombard Romuald II de Benevento, (Gisulf II de Benevento), a Abadia de Monte Cassino conseguiu adquirir grandes parcelas de terras ao redor da abadia. Essas terras, que passaram a ser chamadas de Terra Sancti Benedicti, foram colocados sob o controle direto da abadia.


Conteúdo

Os desembarques dos Aliados na Itália em setembro de 1943 foram seguidos por um avanço para o norte em duas partes. Um avanço foi feito em cada lado da cordilheira no meio da Itália.

No lado oeste, o Quinto Exército dos EUA mudou-se de Nápoles. No leste, o Oitavo Exército britânico do general Sir Bernard Montgomery subiu pela costa do Adriático.

O Quinto Exército progrediu lentamente por causa de terras difíceis e defesas alemãs. Os alemães foram protegidos em posições. Os planos originais de que Roma seria capturada em outubro de 1943 não ocorreram.

Embora no leste o Ortona tenha sido capturado, o avanço parou em dezembro por causa da neve. Ir para Roma pelo leste não era possível. A rodovia 6 passava pelo vale Liri. A entrada sul desse vale era Cassino. Foi uma parte importante da Linha Gustav, as posições defensivas mais fortes da Linha de Inverno.

Como a antiga Abadia Beneditina era importante para a história, as unidades alemãs não colocaram posições defensivas na Abadia. [8] [9]

Algumas aeronaves aliadas viram tropas alemãs na abadia. A abadia olhou para o vale. Isso o tornava um bom lugar para observadores de artilharia alemães. Isso fez com que os comandantes aliados quisessem bombardear a abadia.

Planos e preparação Editar

O plano do comandante do Quinto Exército dos EUA, General Clark, era que o X Corps atacasse em 17 de janeiro de 1944. A 46ª Divisão de Infantaria britânica atacaria em 19 de janeiro. Isso apoiaria o ataque principal do II Corpo de exército dos EUA à sua direita.

O principal ataque central do II Corpo de exército dos EUA começaria em 20 de janeiro. A 36ª Divisão de Infantaria dos EUA (Texas) cruzaria um rio a cinco milhas de Cassino. O Corpo Expedicionário Francês se mudaria para Monte Cairo.

O Quinto Exército só havia alcançado a linha de Gustav em 15 de janeiro, depois de seis semanas e 16.000 baixas. [10]

Editar Ataque

O primeiro ataque foi feito em 17 de janeiro. Perto da costa, o British X Corps cruzou o Garigliano. O general von Senger, comandante do XIV Panzer Corps alemão, não achou que pudesse impedir o ataque. Ele pediu mais tropas. As 29ª e 90ª Divisões Panzer Grenadier foram enviadas a ele. O X Corps teve 4.000 baixas durante a primeira batalha. [11]

Ataque principal II Corpo de exército no centro, 20 de janeiro

O ataque central dos EUA começou em 20 de janeiro. Eles foram atacados pela 15ª Divisão Panzer Grenadier do general Eberhard Rodt. O ataque foi um fracasso, com a 36ª Divisão perdendo 2.100 [12] homens mortos, feridos e desaparecidos em 48 horas.

II Corpo de exército tenta ao norte de Cassino 24 de janeiro

O próximo ataque foi em 24 de janeiro. O II Corpo de exército dos EUA atacou todo o vale do Rapido ao norte de Cassino. A 34ª Divisão empurrou para trás a 44ª Divisão de Infantaria do General Franek.

O Corpo Francês parou no flanco direito

À direita, as tropas marroquinas-francesas fizeram um bom progresso inicial contra os alemães. As duas divisões franco-marroquinas tiveram 2.500 baixas em suas batalhas em torno do Monte Belvedere. [13]

II Corpo nas montanhas ao norte de Cassino

A 34ª Divisão dos EUA teve que lutar para o sul. No início de fevereiro, a infantaria americana havia capturado um ponto a menos de um quilômetro da abadia. Em 7 de fevereiro, um batalhão alcançou uma colina abaixo da Abadia. As tentativas de captura de Monte Cassino foram interrompidas por tiros de metralhadora vindos das encostas.

Depois edite

Em 11 de fevereiro, após um ataque de 3 dias a Monastery Hill e à cidade de Cassino, os americanos recuaram. O II Corpo de exército dos EUA estava cansado após duas semanas e meia de luta. [14] Eles perderam 80% nos batalhões de infantaria, cerca de 2.200 vítimas.

Isso foi chamado de Operação Vingador. Com o VI Corpo dos EUA sob ameaça em Anzio, Freyberg pediu ajuda na Cassini. Freyberg achava que havia apenas 50% de chance de sucesso para o ataque. [15]

Destruição da abadia Editar

Os oficiais aliados começaram a pensar que os alemães estavam usando a abadia de Monte Cassino como um ponto de observação da artilharia. Os Aliados pensaram em bombardear com bombas "blockbuster". [16]

O atentado na manhã de 15 de fevereiro de 1944 envolveu 142 bombardeiros pesados ​​Boeing B-17 Flying Fortresses, seguidos por 47 bombardeiros médios B-25 Mitchell norte-americanos e 40 bombardeiros médios Martin B-26 Marauder. Eles jogaram 1.150 toneladas de bombas na abadia. Isso o transformou em escombros. A artilharia do II Corpo de exército bombardeou a montanha. [17] As posições alemãs acima e atrás do mosteiro permaneceram intocadas. [18]

Após o bombardeio Editar

O Papa Pio XII não disse nada após o bombardeio. O Cardeal Secretário de Estado chamou o bombardeio de "estupidez". [19]

Sabe-se agora que os alemães concordaram em não usar a abadia para fins militares. [nota 1]

Após sua destruição, paraquedistas da 1ª Divisão de Pára-quedistas alemã ocuparam as ruínas da abadia. Eles o transformaram em uma fortaleza e posto de observação.

Edição de batalha

Na noite seguinte ao bombardeio, uma companhia do 1o Batalhão Royal Sussex Regiment atacou em Snakeshead Ridge. O ataque falhou, com a empresa obtendo 50% das baixas.

Na noite seguinte, o Regimento de Sussex recebeu ordens de atacar com um batalhão inteiro à meia-noite. O batalhão de Sussex foi combatido, mais uma vez tendo mais de 50% de baixas. [23]

Na noite de 17 de fevereiro, ocorreu o ataque principal. Os fuzis Rajputana 4/6 falharam em seu ataque e tiveram pesadas perdas.

Na outra metade do ataque principal, as duas companhias do 28º Batalhão (Māori) da Divisão da Nova Zelândia tentaram capturar a estação ferroviária de Cassino. Eles foram eventualmente puxados de volta. [24]

Para a terceira batalha, decidiu-se lançar dois ataques pelo norte. Antes do ataque, houve bombardeios de bombardeiros pesados.

A terceira batalha começou em 15 de março. Após um bombardeio de 750 toneladas de bombas w [25] por três horas e meia, os neozelandeses avançaram. Houve também um ataque de artilharia de 746 peças de artilharia. No final de 17 de março, os Gurkhas marcaram um ponto perto da Abadia. As unidades e blindados da Nova Zelândia capturaram a estação.

O dia 19 de março foi planejado para o ataque à cidade e à Abadia. Um ataque da 1ª Divisão Alemã de Pára-quedas parou o ataque Aliado e destruiu os tanques. [26] Na cidade, os atacantes fizeram pouco progresso. As tropas aliadas tiveram que lutar casa por casa.

Freyberg achou que o ataque não poderia continuar e o encerrou. [27] A 1ª Divisão Alemã de Pára-quedas sofreu pesadas perdas, mas manteve sua posição.

Depois edite

Os combates em Cassino fizeram com que a 4ª Divisão Indiana perdesse 3.000 homens e a Divisão da Nova Zelândia teve 1.600 homens mortos, desaparecidos e feridos. [28] Os defensores alemães tiveram pesadas perdas. [29]

Planejamento e preparação Editar

O plano do general Alexandre na Itália era forçar o inimigo a usar o número máximo de divisões na Itália. Com a chegada do clima da primavera, seria possível usar grandes grupos de tropas e armaduras.

A quarta batalha foi chamada Operação Diadema. O plano era que o II Corpo de exército dos EUA na esquerda atacasse a costa. O Corpo Francês atacaria através do Garigliano. O XIII Corpo de exército britânico no centro à direita atacaria ao longo do vale Liri. À direita, o II Corpo de exército polonês (3ª e 5ª divisões) atacaria a abadia. Demorou dois meses para preparar as tropas. O movimento das tropas era feito na escuridão.

Edição de batalha

O ataque (11-12 de maio) em Cassino começou às 23:00 com bombardeio de artilharia com 1.060 canhões na frente do 8º Exército e 600 canhões na frente do Quinto Exército. [30] O U.S. II Corps fez pouco progresso. A Força Expedicionária Francesa entrou nas Montanhas Aurunci. Nas montanhas acima de Cassino, durante três dias, os ataques poloneses e alemães trouxeram pesadas perdas para os dois lados. [31]

Aos 13, o lado direito alemão começou a perder para o Quinto Exército. Em 17 de maio, o II Corpo de exército polonês lançou seu segundo ataque a Monte Cassino. Os poloneses, em sua segunda tentativa, capturaram Monte Cassino. [32]


Ruínas de Monte Cassino, 1944 - História

No início de 1944, Itália: os exércitos aliados foram travados pelos alemães sob o olhar do mosteiro beneditino destruído de Monte Cassino. Sob céus de chumbo, os vivos se agarravam à vida, enquanto os mortos espalhavam-se pela paisagem. Ratos e pássaros carniceiros se banqueteavam com seus restos mortais - ninguém que lutou no Cassino jamais esqueceria seu horror. Na primavera, o tempo finalmente começou a melhorar e os Aliados começaram a se preparar para uma nova ofensiva - uma que eles esperavam que finalmente quebrasse as defesas alemãs. Recém-chegado ao teatro, o II Corpo de exército polonês foi encarregado de capturar o mosteiro e tirar o terreno alto circundante das garras do inimigo. Para os soldados poloneses, foi uma oportunidade de vingar a miséria e a destruição que o Terceiro Reich infligiu à sua terra natal. Era também uma chance de ganhar uma honra de batalha que lembraria ao mundo que a Polônia ainda estava lutando arduamente pela vitória dos Aliados e, mais importante, por uma nação livre da interferência de seu outro inimigo jurado: Joseph Stalin.

Antes mesmo de chegar ao teatro italiano, a jornada do II Corpo de exército polonês foi um conto épico de resistência. A história começou com a invasão da Polônia pela Alemanha em setembro de 1939. Lutando contra a máquina de guerra de Hitler, a Polônia foi deixada cambaleando com os golpes do martelo, na esperança desesperada de estabilizar a frente no leste a fim de ganhar tempo e estimular uma ofensiva dos Aliados na Frente Ocidental . Esses planos foram inutilizados quando a URSS invadiu a Polônia em 17 de setembro, dando um golpe de misericórdia. Enquanto muitos milhares de soldados escaparam pela fronteira sul da Polônia, o grosso de suas forças armadas caiu nas mãos do inimigo e foi dissolvido, com os soldados enviados para casa. Cerca de 15.000 oficiais e suboficiais (sargentos) foram levados ao cativeiro pela União Soviética, juntando-se aos guardas de fronteira, pessoal de outras organizações polonesas e membros da intelectualidade já detidos.

Com a Polônia dividida entre a URSS e a Alemanha sob as disposições do pacto Molotov-Ribbentrop, a agência de segurança soviética, a temida NKVD, agiu sob as ordens de seus mestres e agiu para liquidar os oficiais poloneses, sargentos e outros em suas mãos. Milhares foram mortos em uma série de massacres secretos, incluindo disparos em massa e enterros na Floresta Katyn, perto de Smolensk. Milhares e milhares de outros poloneses no leste do país também seriam detidos e deportados, principalmente em quatro grandes rusgas que começaram no início de 1940. O programa só foi interrompido depois que os alemães desencadearam a Operação Barbarossa contra a URSS em 22 de junho, 1941. In total, it is estimated around 1 million Poles had been transported to work in Kazakhstan, Siberia, the Kola Peninsula and countless other locations across the vastness of the Soviet Union.

As the Blitzkrieg raged, British offers of aid to Stalin came with a partial caveat: the USSR should start normalising relations with Poland. As an extension of subsequent talks, Stalin agreed to release the Polish detainees, including women and children. He also acquiesced to the formation of an independent Polish army that would fight alongside the Red Army. A deal to this effect was signed with representatives of the Polish government in Moscow on 30 July 1941. General Władysław Anders was chosen to command this new Polish force. Born in 1892, he had served in the Tsarist army in the First World War and fought against the Bolsheviks in the Russian-Polish War of 1919-1920. Anders had commanded a cavalry brigade at the start of the Second World War and had managed to chalk up some minor successes. He had tried to withdraw his forces into neutral Hungary once the Soviet invasion had started. Unfortunately, Anders was wounded before leading his men to safety and was taken to a hospital instead. He was soon captured by the Russians and put on trial by the NKVD. 'I had, I learned, betrayed the international proletariat by fighting the Bolsheviks in 1918-1920,’ he wrote after the war. 'I was also indicted for having fought Soviet troops and was held responsible for the casualties suffered by them.’ For good measure, Anders was condemned as a spy. Somehow he avoided the executioner’s bullet and was thrown in jail instead.

In March 1940, Anders was transferred to the basement prison of the Lubyanka, the NKVD headquarters in Moscow, where he faced just over a year of interrogation, fear and poor health. So it was to Anders’ immense surprise that he was released soon after the German invasion of the USSR and vaulted into a position of command. His first priority was to ensure news of what the Russians called an ‘amnesty’ was delivered to all captive Poles and to help, where possible, able-bodied men to make their way to the new Polish army’s assembly points. Unfortunately, many captive Poles were left unaware of these developments, only finding out many months later. Others were gathered together by their Soviet work managers and told they had been absolved of their so-called crimes, as well as being informed about Anders’ new force. Some were made aware of the army either through rumour or the sudden arrival of a Polish liaison officer. Most of those who joined the new force had to find their own way to the assembly points, one of the first being at Buzuluk, roughly equidistant between Moscow and the Ural Mountains. An extremely lucky few were both informed of the amnesty and then fast-tracked by the Soviet authorities on specially-organised rail journeys.

Unfortunately, the Poles were quick to learn the hand that gives can also take away large numbers of those attempting to join the army had their hopes dashed when Stalin reneged on the number of Poles allowed to travel and join Anders. Stanislaw Bierkieta, in his late teens when he was arrested by the Russians, was one of those affected. In transit south from the Kola Peninsula, he recalled a Polish civil servant arriving and informing the men they were no longer needed and that they would be transferred to a collective farm instead. ‘We would have lynched him there and then had he been in reach.’ Bierkieta said. Together with a colleague who held vital travel passes, he decided to risk heading out alone.

Those who succeeded in reaching Buzuluk and other Polish assembly points were often shadows of their former selves. For Anders it was not surprising to find his compatriots arriving in such an atrocious state, but he was perplexed by the notable lack of officers and experienced NCOs. The Poles knew more than 15,000 had been taken in Soviet captivity but, with so few arriving, it seemed as though most had vanished into thin air. When asked by the Poles about their disappearance, Stalin suggested they had escaped – possibly to Manchuria.* The closest the Poles came to the truth was when Merkulov, the right-hand man to Beria, the head of the NKVD, was asked where he thought the missing officers were. ‘In their case we made a fatal mistake,’ he replied.

*Commentators have often noted Stalin’s response as illustrative of his psychopathic humour. Certainly there is that possibility, but the reply also carries a twin insult. For much of the 1930s, Poland and Japan had shared intelligence on the USSR and Stalin was well aware of this, although he over-inflated its significance. Manchuria, of course, was under Japanese control and so it appears Stalin was trying to make the Poles feel uncomfortable by reminding them of their country’s prior dealings with an Axis belligerent. In addition, the reply slanders the character of the officers, whose fate Stalin was perfectly aware of, by implying they might have joined the Japanese.

Despite the immense hurdles, Anders got on with the business of constructing an army. Exercise for the troops was immensely difficult due to harsh winter conditions that had already led to poor health, frost bite and even death. Weaponry was in short supply, although greater amounts of British-supplied clothing and equipment soon arrived, giving the Poles – who had moved to more southerly climes in the USSR – a somewhat motley appearance when combined with the mixture of Russian and worn-out Polish apparel they were already wearing. In tandem with this, the idea Anders’ Poles would fight alongside the Soviets was starting to falter. Both Anders and the Polish government-in-exile were wary of Stalin's intentions, with limited good faith between the sides.*

This was made all the worse after Stalin suddenly ordered a dramatic curtailment of rations for the Poles, news of which reached Anders on 8 March 1942. After much debate, Anders argued it was imperative to evacuate a large percentage of his forces into Persia and the Polish government-in-exile concurred, with Stalin acquiescing to the Soviet transport of Polish personnel into British-controlled Persia in late March and early April. Not long afterwards, Anders pressed for the rest of his forces to be allowed to follow he was keen free himself of further Soviet control and argued it was better to have all available Poles fighting alongside the Western Allies, whose cause Poland – barring the tiny communist Polish Workers’ Party – had identified with since 1939. Thus it was agreed between all parties that Anders’ remaining units would cross into Persia that August and that all Polish units in the Middle East would come under British auspices.+ In total, Anders managed to get roughly 113,000 Polish men, women and children out of Soviet clutches.

British support units in Persia were initially shocked at the physical state of the Poles on arrival and were left scrambling to care for so many sick and malnourished people. But despite their pitiful condition, there were many Western observers who refused to believe the Polish reports of maltreatment and the horrors experienced in the USSR. For example, Edmund Stevens in his book Russia is No Riddle (1945), made several fallacious comments regarding Anders’ force. ‘Anders was far more concerned with getting troops out of Russia than civilians. It was strictly not the case of women and children first,’ he wrote. In fact, the numbers of women and children brought out broke many of the rules imposed on Anders by his unwilling hosts. And this taps into Anders’ most tragic dilemma: there was only so many people he could save. Undoubtedly, many of those he and his staff knew about but had to leave behind lost their lives as a result. A large number of the women and children Anders managed to get out were sent to live on bases in India or Africa, where they recovered in peace. Other women joined rear-line and support units, for example becoming vehicle mechanics or drivers.

Once fitness was restored, many of the men were afforded an opportunity to transfer to units in Britain and elsewhere that were desperate to build up their numbers, particularly the Polish Air Force, the 1st Armoured Division and the Polish 1st Independent Parachute Brigade. Around 40,000 men remained to be shaped into the II Polish Corps and trained along British lines. They were posted from Persia to Iraq, to Palestine and eventually arrived Egypt by mid-1943, where the Corps was informed it had been earmarked for use in the Italian theatre. The force now comprised 3rd Carpathian Infantry Division (composed of 1st Brigade and 2nd Brigade) the 5th Kresowa Infantry Division (comprising 5th Wilkenska Brigade and 6th Lwow Brigade) and the 2nd Polish Armoured Brigade. The Corps also contained numerous artillery and support units.

Anders’ soldiers arrived in Italy during December 1943 and January 1944, a time when the Allies had been given a bloody nose on the Gustav Line, a major German defensive feature that stretched from Ortona on the Adriatic coast, over the Apennines, through Cassino* and down to the Mediterranean at the mouth of the River Garigliano. Cassino was no ordinary Italian town on a steep hill behind was a monastery founded by Saint Benedict in 524 AD. It therefore marks the beginnings of the Benedictine Order, which went on to influence the fabric of Europe civilisation. Saint Benedict had chosen the location with care, for churches and places of worship were often the target of choice for marauding armies. Despite the precautions, the site would be sacked three times by the mid-11th century. Thick walls were built up until the monastery, from the outside, looked more like an imposing fortress than a place of holy contemplation.

*The lynchpin of the defence line covering Highway 6, the main north-south road to Rome.

The Germans had spent three months building up the Gustav Line, making the best possible use of mountain peaks, gorges and caves in which they remained unobserved from the Allies and could take cover from any incoming fire. They had also spent time carefully sighting their guns, re-enforcing houses with concrete and laying down miles of barbed wire. Thousands of mines had also been sown, including the deadly anti-personnel schu mine. Although the Germans had announced the monastery was a neutral zone, the Allies believed – erroneously as it was to turn out – that the position was being used for observation or, worse still, it was being turned into defensive bulwark.

First to face the Gustav Line around Cassino had been American units from the Fifth Army. The Italian winter of 1943/44 was atrocious and the men made limited headway in return for heavy casualties. However, the Americans had managed to capture a number of vital points, including a foothold on ‘Snakeshead Ridge’. This was an important feature as it offered the Allies a secondary route towards Monte Cassino without having to make a head-on assault from the monastery’s base. However, the Snakeshead still heavily favoured the defender and offered almost no place for an attacker to freely manoeuvre. Roughly in the middle of this boomerang-shaped feature was Point 593, a rocky outcrop that afforded the Germans excellent cover and clear fields of observation. It would have to be captured in order for any advance on the Snakeshead to proceed.

By early 1944, the American units had been relieved. Various units from other nationalities continued to battle over the ground in the following months, although only limited gains were made. It was during this period the Allies made the controversial decision to launch a major air strike on the monastery thinking they would flush the Germans out, on 15 February they bombed Italian monks and civilian refugees instead. It was a terrible mistake but one that was a major fillip to the Germans: elite Fallschrimjäger (paratroopers) of the 1 Fallschrim, which was part of the defending German 10th Army, occupied the ruins and promptly turned it into the defensive bastion the Allies had originally feared. The monastery’s destruction was also used for maximum propaganda purposes by Goebbels.

The Allies started making preparations for Operation Diadem in spring. It would be a large-scale offensive to break through the Gustav Line and the next defensive position, the Hitler Line, which was described by the historian Matthew Parker as ‘decidedly makeshift’. While German forces were being battered into submission on the Gustav Line, Fifth Army units holding the beachhead at Anzio* would strike out and attempt to seal off German avenues of escape and ensure their destruction. If all went according to plan, a decisive victory was within the Allies’ grasp – one that could deal a severe blow against Germany’s entire position in central and possibly northern Italy.

*A major seaborne landing that had occurred on 22 January 1944, at Anzio and Nettuno, to the north of the main Allied line. It started out as an effort to outflank the enemy on the Gustav Line but quickly become bogged down into a vicious slog of attack and counter-attack in and around the beachhead.

In the meantime, the II Polish Corps had been incorporated into the British Eighth Army and their first frontline experience came during March 1944 on a relatively quiet sector. On 24 March 1944, the commander of the Eighth Army, General Leese, met General Anders and his chief of staff, General Wisniowski. Leese informed them the Poles were to play a key role in Operation Diadem they had been selected to take the monastery and its environs, although the two men could turn this down if they felt their troops were still unready. The pair held a short conversation and then readily agreed to take on the Herculean task. Monte Cassino had become world renowned and they believed a victory here would garner both public and political support from the British and Americans. It would also act as a reminder of Poland’s commitment to the Allied cause. Within the theatre, victory at Monte Cassino would push the Italian campaign along and earn Polish II Corps the respect of their new peers.


The battle of Monte Cassino

The destruction of the ancient monastery of Monte Cassino came as a surprise to the frontline soldiers who had spent weeks fighting in its imposing shadow. To everyone else – generals, war correspondents, a party of doctors and nurses who had driven up from Naples to watch the show – it was, as Newsweek reporter John Lardner put it, ‘The most widely advertised bombing in history.’

As wave after wave of Flying Fortresses, Mitchells and Marauders unleashed their deadly payloads on a building that had stood silent watch over the Liri and Rapido valleys for many centuries, many of those watching the bombardment were struck dumb by this awesome display of Allied military might. As the smoke cleared, one of the most important religious buildings in the Western World had been reduced to a heap of smouldering rubble. How on earth had it come to this?

The Battle of Monte Cassino has been described as the hardest-fought battle of World War II. Taking place between the 17th of January and the 18th of May 1944, Monte Cassino was a series of four Allied assaults against the so-called ‘Winter Line’, a series of German and Italian Social Republic fortifications and installations that aimed to protect the route to Rome from Allied invasion.

The monastery was one of Italy’s holiest and most important religious sites, housing the remains of St. Benedict

One of the highest concentrations of German troops and artillery was situated in the hills surrounding the town of Cassino on the so-called ‘Gustav Line’. Looming above the town itself was the imposing 14th Century monastery of Monte Cassino. The monastery was one of Italy’s holiest and most important religious sites, housing the remains of St. Benedict - the founder of the Benedictine monastic order.

The monastery was contained within a military exclusion zone which both sides initially respected. The Germans did nothing more than guard the abbey’s imposing front gates. Some fortifications had been set up further down the mountain’s slopes, but the main bulk of the German defences were kept well away from the exclusion zone.

The Allied attempt to smash through the Winter Line quickly became a hellish war of attrition. Embedded in strongly-fortified positions, the Germans easily held off waves of Allied assaults that quickly exhausted seasoned troops from the British Empire, the Free French and the United States. By the 11th of February, successive Allied attacks had been beaten back, resulting in thousands of casualties.

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As time went by, Allied soldiers on the Gustav Line began to view the abbey looming over them with suspicion. The building occupied men’s thoughts like no other. Many grew suspicious that the Germans were occupying the ancient building, using it as an observation post through which they could direct artillery bombardments on Allied positions. As each day of the battle went by and the casualty figures climbed ever upwards, the abbey of Monte Cassino loomed larger in soldiers’ minds. It became a malevolent entity in and of itself.

‘You couldn’t scratch without being seen,’ one soldier recalled of the ‘bloody monastery gazing down at you’. ‘And it was a psychological thing. It grew the longer you were there.’

The troops’ uneasiness about the monastery soon spread to the top brass. The building might not be occupied now, but who was to say the Germans wouldn’t occupy it at some stage in the future? Talk soon turned to obliterating this irritating obstacle. ‘If you let me use the whole of our bomber force against Cassino,’ said General John Channon, commander of the 15th Army Group Air Force, to Sir Harold Alexander, commander-in-chief of the 15th Army Group, ‘we will whip it out like a dead tooth.’

The decision was finally taken to destroy the monastery, which was now widely viewed as a legitimate target after spotter planes had wrongly identified what they thought was a radio mast on the abbey’s roof and German uniforms hanging from a washing line in the courtyard. The bombardment would take place on the 13th of February, though this was changed to the 15th when severe snowstorms in the Cassino area made flight impossible.

Its once beautiful central courtyard had been turned into a bomb crater

On the morning of the 14th, the artillery fired shells filled with leaflets over the skies above the monastery, warning of the coming bombardment. The leaflets were dismissed as propaganda by a visiting German officer when the abbot showed him one. As a result, no serious thought was given to evacuating the abbey’s community of monks, nor the couple of hundred refugees who had sought sanctuary within its walls until it was too late. Some would find shelter in the catacombs and caves beneath the monastery as the bombs rained down on them. Others would not be so lucky.

The following day, waves of American bombers filled the skies. First, 142 B-17 Flying Fortresses of the 13th Strategic Air Force stationed at nearby Foggia pounded the monastery’s ancient walls, cloisters and courtyards with 253 tons of incendiaries and high explosives. Next swooped in 47 B-25 Mitchells and 40 B-26 Marauders of the Mediterranean Air Force, dropping a further 100 tons of explosives. As each wave finished its deadly run, the men and guns of the US II Corps artillery division bombarded the monastery and surrounding hilltop with shells, causing further damage to the crumbling building, leaving the top of the mountain a pitted and scarred mess of craters and smoking ruins.

After the onslaught, cheers rang up among the soldiery as the smoke revealed a site of total devastation. The monastery was unrecognisable. Its once beautiful central courtyard had been turned into a bomb crater its ancient basilica with its collection of priceless frescoes, irreplaceable choir and magnificent organ was now a heap of smouldering rubble its peaceful cloisters and beautiful sacristy containing exquisite carvings and stunning murals had both been pummeled into dust.

Worst of all, many of those who had sought refuge in the monastery had been killed during the bombardment. A total of 230 Italian civilians had lost their lives.

While the soldiers fighting on the Gustav Line may have cheered the abbey’s destruction, many others were horrified. One described the destruction of Monte Cassino as being akin to the Italian Air Force bombing Westminster Abbey. Harold Tittman, the senior diplomat to the Vatican in Rome, couldn’t hide his fury, calling the bombing a ‘colossal blunder’ and ‘a piece of gross stupidity’.

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For those who had grown up in the shadow of the monastery, the destruction of this beloved local landmark was beyond belief. Tony Pittaccio, a young man who lived nearby, summed up the thoughts of many locals:

‘As for Monte Cassino, whereas the military may have felt spying enemy eyes looking down on them, we felt that benevolent eyes were looking down on us. The monastery was to us the assurance that goodness would triumph over evil and the promise that it would never be destroyed meant that life would continue. We said our daily prayer with our eyes turned towards the monastery. It was a source of great comfort. When it was bombed, we just could not believe what we were seeing. A part of all of us, and especially me and my family because of what it had meant to us, died with it. Nothing was sacred any more and the world had truly become a darkened place.’

The British and Indian assault that followed the monastery’s destruction was an abject failure, with the Allies suffering a fifty percent casualty rate. Worst of all, the very thing the bombardment of Monte Cassino was meant to prevent – the occupation of the abbey by German troops – was exactly what happened next. The Allies had inadvertently created a considerable obstacle for themselves by reducing the monastery to rubble, and German paratroopers quickly moved into the ruins and set up defensive positions that would cost many Allied lives before they were finally driven out of the ruins. It later emerged that the Germans had formally agreed with the church not to occupy the ancient structure. It was an agreement they felt they no longer had to abide by following the bombing, and they were quick to take advantage of the fortress the Allies had helpfully provided for them.

The Battle of Monte Cassino would grind on for another three months. The Allies would eventually emerge triumphantly, but at a cost of 55,000 casualties compared to the Germans’ 20,000. The road to Rome was finally open. The city would fall on the 5th of June 1944.

After the war, it was quickly decided that the monastery would be reconstructed in its entirety. Work began in the 1950s, with the rubble being carefully sifted and catalogued so that as much of the original fabric of the building could be incorporated into the reconstruction. It would finally be reconsecrated by Pope Paul VI in 1964. Today, high on its hill in the beautiful surroundings of the Latin Valley, it is easy to forget that, just seventy-five years ago, the great abbey of Monte Cassino was a hulking ruin. The abbey’s senseless destruction was a blow against civilization that reverberated around the world. Its smouldering ruins a testimony to the folly of war.

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